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Por que algumas cigarras aparecem apenas a cada 17 anos?

Você já sabe por que as cigarras são tão incrivelmente barulhentas . Mas por que alguns deles aparecem na superfície apenas a cada 17 anos?

As cigarras de 17 anos são espécies de cigarras periódicas , um grupo de homópteros com o mais longo ciclo de vida de inseto conhecido. A maior ninhada surge a cada 17 anos, como um relógio, no bairro nordeste dos Estados Unidos. Pouco depois de uma ninfa de cigarra de 17 anos eclodir de seu ovo, ela se enterra no solo, onde passa - como o nome sugere - os primeiros 17 anos de sua vida. Quando emerge do solo, vive apenas mais quatro a seis semanas - apenas o tempo suficiente para acasalar, fertilizar ou botar ovos e começar o ciclo novamente.

Ao contrário do equívoco popular, as cigarras periódicas não passam anos hibernando no subsolo . Em vez disso, eles estão conscientes e ativos em suas formas de ninfas sem asas, escavando túneis e se alimentando da seiva das raízes das árvores.

A saída das ninfas cigarras de suas casas subterrâneas está ligada principalmente à temperatura. Após o término de seus 17 anos, as cigarras esperam pela temperatura perfeita antes de fazer a jornada à superfície - quando o solo a cerca de 20 cm abaixo do solo atinge 64 ° F, ou 18 ° C. Isso significa que as cigarras em diferentes partes dos Estados Unidos aparecem em momentos diferentes: o solo na Virgínia pode atingir aquela temperatura ideal antes do solo em Illinois. Mas assim que essa temperatura for atingida, todas as cigarras da região sentirão isso e farão a jornada para a superfície juntas.

Mas como as cigarras sabem quando já se passaram 17 anos? Embora nenhuma teoria tenha sido comprovada, muitos cientistas especulam que as cigarras periódicas possuem um relógio molecular interno que registra a passagem dos anos por meio de pistas ambientais. Conforme as árvores passam por seus ciclos sazonais, perdendo e crescendo folhas, a composição de sua seiva muda. E quando as ninfas das cigarras se alimentam dessa seiva, provavelmente pegam pistas sobre a passagem do tempo. A 17ª iteração do ciclo sazonal das árvores dá às ninfas sua dica final: é hora de emergir.

Quando emergem, as cigarras ainda não estão em sua forma adulta. Eles ainda são ninfas e assim permanecem até a muda pela última vez. Uma vez que seus exoesqueletos recentes endurecem, eles vão para as árvores com suas asas recém-descobertas, e os machos começam seus altos gritos de acasalamento.

E agora estamos de volta ao ponto de partida. Ninfas de cigarras recém-nascidas caem ou rastejam das árvores onde eclodiram e se enterram no solo, para não serem vistas por outros 17 anos.