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Orígenes de la agricultura - Técnicas de investigación

Técnicas de investigación

La agricultura se desarrolló de forma independiente en muchas regiones del mundo. Fue el primer cambio profundo en la relación entre los seres humanos completamente modernos y el medio ambiente: las personas evolucionaron a su forma actual hace unos 200.000 años ( ver evolución humana ), sin embargo, no empezaron a dedicarse a la agricultura hasta unos 15.000-10.000 años antes de la presente ( bp ). Debido a que los humanos comenzaron a alterar los hábitats silvestres de manera productiva mucho antes de desarrollar sistemas de escritura inequívocos , un evento que ocurrió en el suroeste de Asia alrededor de 5100 bp y en el este de Asia alrededor de 3000 bp - arqueología proporciona la mayoría de los datos con los que explorar el desarrollo de la agricultura.

La datación por radiocarbono proporciona un marco cronométrico para la investigación arqueológica. Antes de principios de la década de 1980, el análisis de radiocarbono requería grandes cantidades de material. El tamaño y la composición robustos de los huesos de animales los han convertido durante mucho tiempo en una fuente confiable de muestras para dicho análisis. Los restos de fauna también se han sometido habitualmente a formas de análisis morfológico, genético y bioquímico.

Aunque uno podría suponer que los restos de plantas rara vez se conservan en el registro arqueológico, los hogares y basurales antiguos casi siempre incluyen pequeñas cantidades de restos de plantas carbonizados. La carbonización conserva este material, que a su vez permite la identificación por género y en ocasiones por especie, así como otras formas de análisis cualitativo y cuantitativo.. Los arqueólogos generalmente recuperan materiales vegetales colocando sedimentos de pozos y hogares en agua; la planta permanece flotando en la superficie, donde pueden ser recuperados. Sin embargo, debido a que las plantas generalmente tienen restos más pequeños y friables que los animales, los arqueólogos se vieron obligados durante mucho tiempo a fecharlos indirectamente, a través de los sedimentos en los que se encontraron restos de plantas en lugar de a través de los restos mismos. Las técnicas de radiocarbono más recientes han permitido la datación directa de pequeñas cantidades de material, como las que se encuentran en una sola semilla. En el siglo XXI, la datación directa de restos vegetales se había convertido en la práctica habitual en estudios serios sobre los orígenes de la agricultura, reemplazando los métodos indirectos utilizados en el pasado.

Otra información importante sobre la domesticación de las plantas se puede obtener mediante la palinología , el estudio del polen y el análisis de fitolitos.Los fitolitos son cuerpos microscópicos de sílice producidos por muchas plantas; a medida que una planta crece, se forma un fitolito individual en una célula para ayudar en el soporte físico de la estructura de la planta. Cada fitolito conserva la forma de la célula en la que se formó, y estas formas pueden ser bastante específicas para un tipo determinado de planta. Los granos de almidón son igualmente distintivos y también se conservan durante largos períodos. Se pueden recuperar de la superficie de ollas y herramientas de piedra y, a menudo, son la única forma de identificar ciertos restos de comida , como las patatas. Al identificar y cuantificar el polen, los fitolitos y los granos de almidón que se encuentran en los sedimentos arqueológicos y en los artefactos , un arqueólogo puede obtener información adicional sobre las plantas que crecen en sitios antiguos o cerca de ellos.