Diverso

¿Por qué algunas cigarras aparecen solo cada 17 años?

Ya sabes por qué las cigarras son tan increíblemente ruidosas . Pero, ¿por qué algunos de ellos aparecen en la superficie solo cada 17 años?

Las cigarras de 17 años son especies de cigarras periódicas , un grupo de homópteros con el ciclo de vida de insectos más largo conocido. La cría más grande hace su aparición cada 17 años, como un reloj, en el barrio noreste de los Estados Unidos. Poco después de que una ninfa de cigarra de 17 años eclosiona de su huevo, se hunde en el suelo, donde pasa, como su nombre indica, los primeros 17 años de su vida. Cuando emerge del suelo, vive solo de cuatro a seis semanas más, el tiempo suficiente para aparearse, fertilizar o poner huevos y comenzar el ciclo nuevamente.

Contrariamente a la creencia popular, las cigarras periódicas no pasan sus años bajo tierra en hibernación . Más bien, son conscientes y activos en sus formas de ninfas sin alas, excavando túneles y alimentándose de la savia de las raíces de los árboles.

La aparición de las ninfas de las cigarras de sus hogares subterráneos está ligada principalmente a la temperatura. Una vez cumplidos los 17 años, las cigarras esperan la temperatura perfecta antes de emprender el viaje a la superficie, cuando el suelo a unos 20 cm (8 pulgadas) bajo tierra alcanza los 18 ° C o 64 ° F. Esto significa que las cigarras en diferentes partes de los Estados Unidos aparecen en diferentes momentos: el suelo en Virginia podría alcanzar esa temperatura ideal antes que el suelo en Illinois. Pero una vez que la temperatura se alcanza, todas las cigarras en la zona van a sentir y hacer el viaje a la superficie juntos.

Pero, ¿cómo saben las cigarras cuando han pasado 17 años? Aunque no se ha probado una teoría, muchos científicos especulan que las cigarras periódicas poseen un reloj molecular interno que registra el paso de los años a través de señales ambientales. A medida que los árboles atraviesan sus ciclos estacionales, desprendiendo y creciendo hojas, la composición de su savia cambia. Y cuando las ninfas de las cigarras se alimentan de esa savia, es probable que obtengan pistas sobre el paso del tiempo. La decimoséptima iteración del ciclo estacional de los árboles les da a las ninfas su señal final: es hora de emerger.

Cuando emergen, las cigarras aún no están en su forma adulta. Siguen siendo ninfas y lo siguen siendo hasta que mudan por última vez. Una vez que sus exoesqueletos frescos se han endurecido, se lanzan a los árboles con sus alas recién descubiertas y los machos comienzan sus fuertes llamadas de apareamiento.

Y ahora estamos de vuelta donde empezamos. Las ninfas de las cigarras recién nacidas caen o se arrastran desde los árboles donde nacieron y se esconden en el suelo, y no se las verá hasta dentro de 17 años.