Hufsäugetiere

Pferd - Entwicklung des Pferdes

Entwicklung des Pferdes

Die Evolutionslinie des Pferdes gehört zu den am besten dokumentierten in der gesamten Paläontologie . Die Geschichte der Pferdefamilie ,Equidae begann während des Eozäns , das vor etwa 56 Millionen bis 33,9 Millionen Jahren dauerte. Während der frühen Eozän erschien die erste Vorfahren Pferd, ein Huftiere, das Surfen Säugetier korrekt als Designated Hyracotherium aber häufiger genanntEohippus , das "Morgenpferd". Fossilien von Eohippus , die sowohl in Nordamerika als auch in Europa gefunden wurden, zeigen ein Tier , das 4,2 bis 5 Hände (etwa 42,7 bis 50,8 cm oder 16,8 bis 20 Zoll) hoch war, im Vergleich zum modernen Pferd winzig war und ein hatte gewölbt zurück und erhabene Hinterhand. Die Beine endeten in gepolsterten Füßen mit vier funktionellen Hufen an jedem der Vorderfüße und drei an jedem der Hinterfüße - ganz im Gegensatz zu dem ungepolsterten, einhufigen Fuß moderner Pferde . Der SchädelEs fehlte die große, flexible Schnauze des modernen Pferdes, und die Größe und Form des Schädels deuten darauf hin, dass das Gehirn viel kleiner und weniger komplex war als das des heutigen Pferdes. Auch die Zähne unterschieden sich erheblich von denen der modernen Pferde und wurden an die Ernährung eines ziemlich allgemeinen Browsers angepasst. Eohippus war in der Tat so unähnlich, dass seine evolutionäre Beziehung zu den modernen Pferden zunächst nicht vermutet wurde. Erst als Paläontologen Fossilien später ausgestorbener Pferde entdeckt hatten, wurde die Verbindung zu Eohippus klar.

Die Linie, die von Eohippus zum modernen Pferd führt, weist die folgenden Entwicklungstrends auf: Zunahme der Größe, Verringerung der Anzahl der Hufe, Verlust der Fußpolster, Verlängerung der Beine, Verschmelzung der unabhängigen Knochen der Unterschenkel, Verlängerung der Schnauze , Zunahme der Größe und Komplexität des Gehirns und Entwicklung von hochkronen Zähnen mit Haube, die zum Weiden geeignet sind. Dies bedeutet nicht, dass sich diese Eigenschaften stetig und allmählich weiterentwickelten, was unvermeidlich von denen des Eohippus zu denen des modernen Pferdes führte. Einige dieser Merkmale, wie das weidende Gebiss, erscheinen abrupt im Fossilienbestand und nicht als Höhepunkt zahlreicher allmählicher Veränderungen. EohippusDarüber hinaus entstanden viele inzwischen ausgestorbene Zweige der Pferdefamilie, von denen sich einige erheblich von der Linie unterschieden, die zu den modernen Pferden führte.

Obwohl Eohippus- Fossilien sowohl in der Alten als auch in der Neuen Welt vorkommen, fand die spätere Entwicklung des Pferdes hauptsächlich in Nordamerika statt. Während des restlichen Eozäns waren die wichtigsten evolutionären Veränderungen im Gebiss.Orohippus , eine Gattung aus dem mittleren Eozän, undEpihippus , eine Gattung aus dem späten Eozän, ähnelte in Größe und Struktur der Gliedmaßen Eohippus . Aber die Form der Backenzähne - die vier Prämolaren und die drei Backenzähne in jeder Hälfte beider Kiefer - hatte sich etwas verändert. Bei Eohippus waren die Prämolaren und Molaren deutlich voneinander zu unterscheiden, wobei die Molaren größer waren. Bei Orohippus war der vierte Prämolar den Molaren ähnlich geworden, und bei Epihippus waren sowohl der dritte als auch der vierte Prämolar molarartig geworden. Darüber hinaus waren die einzelnen Höcker, die die Backenzähne von Eohippus charakterisierten , in Epihippus nachgegebenzu einem System von durchgehenden Kämmen oder Graten, die sich über die Länge der Molaren und molariformen Prämolaren erstrecken. Diese Änderungen, die Anpassungen an eine speziellere Browsing-Diät darstellten, wurden von allen nachfolgenden Vorfahren des modernen Pferdes beibehalten.

Fossilien von Mesohippus , der nächste wichtige Vorfahr des modernen Pferdes, befindet sich im frühen und mittleren Oligozän Nordamerikas (die Oligozän-Epoche dauerte vor etwa 33,9 bis 23 Millionen Jahren). Mesohippus war weitaus pferdeartiger als seine Vorfahren aus dem Eozän: Er war größer (durchschnittlich 6 Hände [ungefähr 61 cm oder 24 Zoll] hoch); die Schnauze war mündungsartiger; und die Beine waren länger und schlanker. Mesohippus hatte auch ein größeres Gehirn. Der vierte Zeh am Vorfuß war auf einen Überrest reduziert worden, so dass sowohl die Vorder- als auch die Hinterfüße drei funktionelle Zehen und ein Fußpolster trugen. Die Zähne blieben dem Stöbern angepasst.

Bis zum späten Oligozän hatte sich Mesohippus zu einer etwas größeren Form entwickelt, die als Miohippus bekannt war . Die Nachkommen von Miohippus spalteten sich im frühen Miozän in verschiedene Entwicklungszweige auf (die Miozän-Epoche dauerte vor etwa 23 Millionen bis 5,3 Millionen Jahren). Einer dieser Zweige, bekannt als die Anchitheres, umfasste eine Vielzahl von Drei-Zehen-Browsing-Pferden, die mehrere Gattungen umfassten. Anchitheres waren erfolgreich, und einige Gattungen verbreiteten sich von Nordamerika über die Bering-Landbrücke nach Eurasien.

Es war jedoch ein anderer Zweig, der von Miohippus zum modernen Pferd führte. Der erste Vertreter dieser Linie,Parahippus, appeared in the early Miocene. Parahippus and its descendants marked a radical departure in that they had teeth adapted to eating grass. Grasses were at this time becoming widespread across the North American plains, providing Parahippus with a vast food supply. Grass is a much coarser food than succulent leaves and requires a different kind of tooth structure. The cheek teeth developed larger, stronger crests and became adapted to the side-to-side motion of the lower jaw necessary to grind grass blades. Each tooth also had an extremely long crown, most of which, in the young animal, was buried beneath the gumline. As grinding wore down the exposed surface, some of the buried crown grew out. This high-crowned tooth structure assured the animal of having an adequate grinding surface throughout its normal life span. Adaptations in the digestive tract must have occurred as well, but the organs of digestion are not preserved in the fossil record.

The change from browsing to grazing dentition was essentially completed in Merychippus, which evolved from Parahippus during the middle and late Miocene. Merychippus must have looked much like a modern pony. It was fairly large, standing about 10 hands (101.6 cm, or 40 inches) high, and its skull was similar to that of the modern horse. The long bones of the lower leg had become fused; this structure, which has been preserved in all modern equines, is an adaptation for swift running. The feet remained three-toed, but in many species the footpad was lost, and the two side toes became rather small. In these forms, the large central toe bore the animal’s weight. Strong ligaments attached this hoofed central toe to the bones of the ankles and lower leg, providing a spring mechanism that pushed the flexed hoof forward after the impact of hitting the ground. Merychippus gave rise to numerous evolutionary lines during the late Miocene. Most of these, including Hipparion, Neohipparion, and Nannippus, retained the three-toed foot of their ancestors. One line, however, led to the one-toed Pliohippus, the direct predecessor of Equus. Pliohippus fossils occur in the early to middle Pliocene beds of North America (the Pliocene Epoch lasted from about 5.3 million to 2.6 million years ago).

Equus—the genus to which all modern equines, including horses, asses, and zebras, belong—evolved from Pliohippus some 4 million to 4.5 million years ago during the Pliocene. Equus shows even greater development of the spring mechanism in the foot and exhibits straighter and longer cheek teeth. This new form was extremely successful and had spread from the plains of North America to South America and to all parts of the Old World by the early Pleistocene (the Pleistocene Epoch lasted from about 2,600,000 to 11,700 years ago). Equus flourished in its North American homeland throughout the Pleistocene but then, about 10,000 to 8,000 years ago, disappeared from North and South America. Scholars have offered various explanations for this disappearance, including the emergence of devastating diseases or the arrival of human populations (which presumably hunted the horse for food). Despite these speculations, the reasons for the demise of Equus in the New World remain uncertain. The submergence of the Bering land bridge prevented any return migration of horses from Asia, and Equus was not reintroduced into its native continent until the Spanish explorers brought horses in the early 16th century.

During the Pleistocene the evolution of Equus in the Old World gave rise to all the modern members of the genus. The modern horse, Equus caballus, became widespread from central Asia to most of Europe. Local types of horses, all breeds of this single species, undoubtedly developed, and three of these—Przewalskis Pferd ( E. ferus przewalskii oder E. caballus przewalskii ) aus Zentralasien, die Tarpan aus Osteuropa und der ukrainischen Steppe sowie das Waldpferd Nordeuropas gelten allgemein als Stamm der Stammpferde. (Przewalskis Pferd ist im Vergleich zu domestizierten Pferden möglicherweise die letzte überlebende Rasse von Wildpferden.) Nach dieser Auffassung bildeten Przewalskis Pferd und die Tarpan den Grundzuchtbestand, aus dem sich die südlichen „warmblütigen“ Pferde entwickelten. während das Waldpferd die schweren, „kaltblütigen“ Rassen hervorbrachte.