Musik, Klassik

Johann Sebastian Bach | Biografie, Musik, Tod & Fakten

Johann Sebastian Bach (* 21. März [New March], 1685, Eisenach, Thüringen, Ernestinisch-Sächsisches Herzogtum [Deutschland]; † 28. Juli 1750, Leipzig), Komponist des Barock , das berühmteste Mitglied eines große Familie norddeutscher Musiker. Obwohl er von seinen Zeitgenossen in erster Linie als hervorragender Cembalist, Organist und Experte für Orgelbau, Bach ist heute allgemein als einer der größten Komponisten aller Zeiten und wird gefeiert als Schöpfer des bewundert wurde Brandenburgischen Konzerte , Das Wohltemperierte Clavier , die h-Moll-Messe und zahlreiche andere Meisterwerke der Kirchen- und Instrumentalmusik. Erscheint zu einem günstigen Zeitpunkt in der MusikgeschichteBach war in der Lage, die wichtigsten Stile, Formen und nationalen Traditionen, die sich in früheren Generationen entwickelt hatten, zu untersuchen und zusammenzuführen und sie durch seine Synthese alle zu bereichern.

Top Fragen

Warum ist Johann Sebastian Bach wichtig?

Was hat Johann Sebastian Bach komponiert?

Wie war Johann Sebastian Bachs Kindheit?

Wann hat Johann Sebastian Bach geheiratet?

Wie hießen Johann Sebastian Bachs Kinder?

Er war Mitglied einer bemerkenswerten Familie von Musikern, die stolz auf ihre Leistungen waren, und um 1735 entwarf er eine Genealogie, Ursprung der musikalisch-bachischen Familie , in der er seine Abstammung auf seinen Ururgroßvater Veit Bach zurückführte, einen lutherischen Bäcker (oder Müller), aus dem er Ende des 16. Jahrhunderts vertrieben wurde Ungarn nach Wechmar in Thüringen , einer historischen Region Deutschlands , durch religiöse Verfolgung und starb 1619. Zuvor gab es Bachs in der Gegend, und es kann sein, dass Veit, als er nach Wechmar zog, an seinen Geburtsort zurückkehrte. Er nahm seine Citternzur Mühle und spielen Sie es, während die Mühle mahlte. Johann Sebastian bemerkte: „Ein hübsches Geräusch, das sie zusammen gemacht haben müssen! Er hat jedoch gelernt, Zeit zu behalten, und dies war anscheinend der Beginn der Musik in unserer Familie. “

Bis zur Geburt von Johann Sebastian war er der am wenigsten angesehene Zweig der Familie; Einige seiner Mitglieder, wie Johann Christoph und Johann Ludwig, waren kompetente praktische Musiker, aber keine Komponisten. In späteren Tagen waren die wichtigsten Musiker der Familie Johann Sebastians Söhne - Wilhelm Friedemann , Carl Philipp Emanuel und Johann Christian (der „englische Bach“).

Leben

Frühe Jahre

JS Bach war das jüngste Kind von Johann Ambrosius Bach und Elisabeth Lämmerhirt. Ambrosius war ein Streicher , der beim Stadtrat und am Herzogshof von Eisenach angestellt war . Johann Sebastian ging 1692 oder 1693 in die Schule und machte sich trotz häufiger Abwesenheit gut. Über seine musikalische Ausbildung zu dieser Zeit ist nichts Bestimmtes bekannt; Möglicherweise hat er jedoch die Grundlagen des Streichspiels von seinem Vater übernommen, und zweifellos besuchte er die Georgenkirche, in der Johann Christoph Bach bis 1703 Organist war.

Erhalten Sie mit Ihrem Abonnement exklusiven Zugriff auf Inhalte aus unserer 1768 First Edition. Abonnieren Sie noch heute

1695 waren beide Eltern tot, und sein ältester Bruder, auch Johann Christoph (1671–1721), Organist in Ohrdruf, kümmerte sich um ihn. Dieser Christoph hatte ein Schüler des einflussreich gewesen Tastatur KomponistenJohann Pachelbel , und er gab Johann Sebastian anscheinend seinen ersten formellen Tastaturunterricht. Der junge Bach machte sich in der Schule wieder gut, und 1700 sicherte ihm seine Stimme einen Platz in einem ausgewählten Chor armer Jungen an der Schule in der Michaelskirche in Lüneburg .

Seine Stimme muss bald danach gebrochen sein, aber er blieb eine Zeit lang in Lüneburg und machte sich allgemein nützlich. Zweifellos studierte er in der Schulbibliothek, die über eine große und aktuelle Sammlung von Kirchenmusik verfügte. er hörte wahrscheinlich Georg Böhm , Organist der Johanniskirche; und er besuchte Hamburg , um den bekannten Organisten und Komponisten Johann Adam Reinken in der Katharinenkirche zu hören, und erfand auch das französische Orchester des Herzogs von Celle .

Er scheint im Spätsommer 1702 nach Thüringen zurückgekehrt zu sein. Zu diesem Zeitpunkt war er bereits ein einigermaßen kompetenter Organist. Seine Erfahrung in Lüneburg, wenn nicht in Ohrdruf, hatte ihn von der weltlichen Streichertradition seiner unmittelbaren Vorfahren abgewandt ; von da an war er hauptsächlich, wenn auch nicht ausschließlich, Komponist und Interpret von Keyboard und geistlicher Musik. Die nächsten Monate sind rätselhaft, aber bis zum 4. März 1703 war er Mitglied des Orchesters von Johann Ernst, Herzog von Weimar (und Bruder von Wilhelm Ernst, dessen Dienst Bach 1708 antrat). Dieser Beitrag war nur eine Notlösung; Wahrscheinlich hatte er bereits die Orgel im Auge, die damals in der Neuen Kirche in Arnstadt gebaut wurdedenn als es fertig war, half er, es zu testen, und im August 1703 wurde er zum Organisten ernannt - all dies im Alter von 18 Jahren. Arnstädter Dokumente deuten darauf hin, dass er Gerichtsorganist in Weimar gewesen war; das ist unglaublich, obwohl es wahrscheinlich genug ist, dass er gelegentlich dort gespielt hat.

Die Arnstädter Zeit

In Arnstadt am nördlichen Rand des Thüringer Waldes , wo er bis 1707 blieb, widmete sich Bach der Tastenmusik, insbesondere der Orgel. Während seiner Zeit in Lüneburg hatte er offenbar keine Gelegenheit gehabt, das spektakuläre, extravagante Spiel und die Kompositionen von direkt kennenzulernenDietrich Buxtehude , der bedeutendste Vertreter der norddeutschen Orgelmusikschule. Im Oktober 1705 reparierte er diese Wissenslücke, indem er einen Monat Urlaub erhielt und nach Lübeck ging (mehr als 300 km). Sein Besuch muss gewinnbringend gewesen sein, denn er kehrte erst Mitte Januar 1706 zurück. Im Februar beschwerten sich seine Arbeitgeber über seine Abwesenheit und auch über andere Dinge: Er hatte das harmonisiertHymnenmelodien so frei, dass die Gemeinde nicht zu seiner Begleitung singen konnte, und vor allem hatte er keine Kantaten produziert . Vielleicht waren die wahren Gründe für seine Vernachlässigung, dass er vorübergehend von der Orgel besessen war und schlechte Beziehungen zu den lokalen Sängern und Instrumentalisten hatte, die nicht unter seiner Kontrolle standen und nicht seinen Standards entsprachen. Im Sommer 1705 hatte er eine beleidigende Bemerkung über einen Fagottisten gemacht , die zu einem unangenehmen Streit auf der Straße führte. Seine Antworten auf diese Beschwerden waren weder zufriedenstellend noch entgegenkommend; und die Tatsache, dass er nicht sofort entlassen wurde, deutet darauf hin, dass seine Arbeitgeber sich seiner außergewöhnlichen Fähigkeiten ebenso bewusst waren wie er selbst und ihn nur ungern verlieren wollten.

In diesen frühen Jahren erbte Bach die Musikkultur des Thüringer Raums, eine gründliche Vertrautheit mit den traditionellen Formen und Hymnen (Chöre ) des orthodoxen lutherischen Gottesdienstes und inKeyboardmusik , vielleicht (durch seinen Bruder Johann Christoph) eine Tendenz zu den formalistischen Stilen des Südens. Er lernte aber auch eifrig von den nördlichen Rhapsodisten, vor allem von Buxtehude . Bis 1708 hatte er wahrscheinlich alles gelernt, was seine deutschen Vorgänger ihm beibringen konnten, und kam zu einer ersten Synthese nord- und süddeutscher Stile. Er hatte auch allein und während seiner vermuteten Exkursionen nach Celle französische Orgel- und Instrumentalmusik studiert.

Zu den wenigen Werken, die diesen frühen Jahren nicht nur mit Plausibilität zugeschrieben werden können , gehört der Choralvorspiel Capriccio sopra la lontananza del suo fratello dilettissimo (1704; Capriccio über die Abreise seines geliebtesten Bruders , BWV 992) über Wie schön leuchtet ( um 1705; How Brightly Shines , BWV 739) und die fragmentarische frühe Fassung der Orgel Präludium und Fuge in g-Moll (vor 1707, BWV 535a). (Die angegebenen „BWV“ -Nummern sind die Standardkatalognummern von Bachs Werken, wie sie in derBach-Werke-Verzeichnis , erstellt vom deutschen Musikwissenschaftler Wolfgang Schmieder.)

Die Mühlhausen-Zeit

Im Juni 1707 erhielt Bach eine Stelle an der Blasiuskirche in Mühlhausen in Thüringen. Kurz darauf zog er dorthin und heiratete am 17. Oktober in Dornheim seine Cousine Maria Barbara Bach. In Mühlhausen scheinen die Dinge zeitweise reibungsloser verlaufen zu sein. Er produzierte mehrere KirchenKantaten zu dieser Zeit; Alle diese Werke sind in einer konservativen Form gegossen, die auf biblischen und Choral- Texten basiert und keinen Einfluss auf die „modernen“ italienischen Opernformen zeigt, die in Bachs späteren Kantaten erscheinen sollten. Die berühmte Orgel Toccata und Fuge in d-Moll (BWV 565), geschrieben im rhapsodischen Nordstil, und das Präludium und die Fuge in D-Dur (BWV 532) sowie die Orgel Passacaglia in Mühlhausen C-Moll (BWV 582), ein frühes Beispiel für Bachs Instinkt für eine groß angelegte Organisation. Cantata No. 71, Gott ist mein König (God Is My King ) vom 4. Februar 1708 wurde auf Kosten des Stadtrats gedruckt und war die erste von Bachs Kompositionen, die veröffentlicht wurde. Während seiner Zeit in Mühlhausen kopierte Bach Musik, um die Chorbibliothek zu vergrößern, versuchte, die Musik in den umliegenden Dörfern zu fördern, und war ausreichend dafür, seine Arbeitgeber für ein Programm zum Wiederaufbau der Orgel zu interessieren (Februar 1708). Sein wirklicher Grund für den Rücktritt am 25. Juni 1708 ist nicht bekannt. Er selbst sagte, dass seine Pläne für ein "gut reguliertes [konzertiertes]Kirchenmusik “wurde durch die Bedingungen in Mühlhausen behindert und sein Gehalt war unzureichend. Es wird allgemein angenommen, dass er in eine theologische Kontroverse zwischen seinem eigenen Pastor Frohne und dem Erzdiakon Eilmar von der Marienkirche verwickelt war. Sicher, er war freundlich mit Eilmar, der ihm mit zur Verfügung gestellt Libretti und wurde Pate zu Bach ersten Kind; und es ist wahrscheinlich genug, dass er nicht mit Frohne sympathisierte, der als Pietist aufwändige Kirchenmusik missbilligt hätte. Genauso gut ist es jedoch möglich, dass es der düstere Zustand des Musiklebens in Mühlhausen war, der Bach dazu veranlasste, anderswo Arbeit zu suchen. Auf jeden Fall wurde sein Rücktritt akzeptiert und kurz darauf zog er nach Weimar , einige Meilen westlich vonJena an der Ilm. Trotzdem hatte er weiterhin gute Beziehungen zu Mühlhausens Persönlichkeiten, denn er überwachte den Wiederaufbau der Orgel, soll sie am 31. Oktober 1709 eingeweiht haben und komponierte eine Kantate für den 4. Februar 1709, die gedruckt wurde, aber verschwunden ist.

Die Weimarer Zeit

Bach war von Anfang an Hoforganist in Weimar und Mitglied des Orchesters . Ermutigt vonWilhelm Ernst, er konzentrierte sich in den ersten Jahren seiner Amtszeit auf die Orgel . Von Weimar aus besuchte Bach gelegentlich Weißenfels; im Februar 1713 nahm er dort an einer Gerichtsfeier teil, die eine Aufführung seiner ersten weltlichen Kantate Was mir behagt beinhaltete , auch genanntJagdkantate (BWV 208).

Ende 1713 hatte Bach die Gelegenheit, Friedrich Wilhelm Zachow an der Liebfrauenkirche in Halle zu folgen ; aber der Herzog erhöhte sein Gehalt, und er blieb in Weimar. Am 2. März 1714 wurde er Konzertmeister mit der Pflicht, jeden Monat eine Kantate zu komponieren. Er freundete sich mit einem Verwandten an,Johann Gottfried Walther , ein Musiklexikograph und Komponist, der Organist der Stadtkirche war, und Bach nahmen wie Walther an den musikalischen Aktivitäten im Gelben Schloss teil, das damals von Herzog Wilhelms zwei Neffen Ernst August besetzt war und Johann Ernst, die er beide unterrichtete. Letzterer war ein talentierter Komponist, der Konzerte auf italienische Weise schrieb, von denen einige Bach für Tasteninstrumente arrangierte ; Der Junge starb 1715 in seinem 19. Lebensjahr.

Leider kann Bachs Entwicklung in den Lebensjahren 1708–14, als sich sein Stil grundlegend veränderte, nicht im Detail verfolgt werden. Es gibt zu wenige datierbare Werke. Aus der Reihe der Kantaten von 1714 bis 1716 geht jedoch hervor, dass er maßgeblich von den neuen Stilen und Formen der Gegenwart beeinflusst wurdeItalienische Oper und durch die Innovationen italienischer Konzertkomponisten wie Antonio Vivaldi . Die Ergebnisse dieser Begegnung sind in Kantaten wie Nr. 182, 199 und 61 von 1714, 31 und 161 von 1715 und 70 und 147 von 1716 zu sehen. Seine Lieblingsformen, die von den Italienern übernommen wurden, waren jene, die auf Refrain beruhten (ritornello ) oderDa-Capo- Schemata, bei denen die vollständige Wiederholung - wörtlich oder mit Modifikationen - ganzer Abschnitte eines Stücks es ihm ermöglichte, kohärente Musikformen mit viel größeren Dimensionen zu schaffen, als dies bisher möglich war. Diese neu erworbenen Techniken beherrschten fortan eine Vielzahl von Bachs Arien und Konzertbewegungen sowie viele seiner größeren Fugen (insbesondere die reifen für Orgel) und beeinflussten seine Behandlung von Chören zutiefst.

Unter anderen Arbeiten sind mit ziemlicher Sicherheit in Weimar komponiert die meisten der Orgelbüchlein ( Orgelbüchlein ), alle bis auf die letzte der sogenannten 18 „Great“ Choralvorspiele, die frühesten Orgeltrios, und die meisten der Orgelvorspiele undFugen . Das „große“ Präludium und die Fuge in G-Dur für Orgel (BWV 541) wurden schließlich um 1715 überarbeitet, und die Toccata und Fuge in F-Dur (BWV 540) wurden möglicherweise in Weißenfels gespielt.

Am 1. Dezember 1716 starb Johann Samuel Drese, musikalischer Leiter in Weimar. Ihm folgte dann sein Sohn, der eher eine Nichtigkeit war. Bach lehnte es vermutlich ab, auf diese Weise übergangen zu werden, und nahm zu gegebener Zeit eine Ernennung zum musikalischen Leiter von Prince anLeopold von Köthen, der im August 1717 bestätigt wurde. Herzog Wilhelm lehnte es jedoch ab, seinen Rücktritt zu akzeptieren - teilweise vielleicht wegen Bachs Freundschaft mit den Neffen des Herzogs, mit denen der Herzog am schlechtesten zurechtkam. Ungefähr im September ein Wettbewerb zwischen Bach und dem berühmten französischen OrganistenLouis Marchand wurde in Dresden arrangiert . Die genauen Umstände sind nicht bekannt, aber Marchand vermied den Wettbewerb, indem er Dresden einige Stunden vor seinem eigentlichen Zeitpunkt verließ. Durch Implikation gewann Bach. Vielleicht ermutigte ihn dies, seinen Antrag auf Erlaubnis, Weimar zu verlassen, zu erneuern; auf jeden Fall tat er dies jedoch so, dass der Herzog ihn für einen Monat (6. November bis 2. Dezember) inhaftierte. Einige Tage nach seiner Freilassung zog Bach nach Köthen , etwa 30 Meilen nördlich von Halle.

Die Köthen-Zeit

Dort beschäftigte er sich als musikalischer Leiter hauptsächlich mit Kammer- und Orchestermusik. Obwohl einige der Werke früher komponiert und später überarbeitet worden sein mögen, wurden in Köthen die Sonaten für Violine und Klavier sowie für Viola da Gamba und Klavier und die Werke für unbegleitete Violine und Cello in ihre heutige Form gebracht. DasBrandenburgische Konzerte wurden am 24. März 1721 beendet; im sechsten Konzert - so wurde vorgeschlagen - berücksichtigte Bach die technischen Einschränkungen des Prinzen, der die Gambe spielte. Bach spielte die Bratsche nach Wahl; er war gern „mitten in der Harmonie“. Er schrieb auch einige Kantaten zum Geburtstag des Prinzen und zu anderen solchen Anlässen; Die meisten davon scheinen nur in späteren Versionen überlebt zu haben, angepasst an allgemein nützlichere Wörter. Und er fand Zeit, pädagogische Tastenwerke zusammenzustellen : das Clavierbüchlein für WF Bach (begonnen am 22. Januar 1720), einige der französischen Suiten , die Erfindungen (1720) und das erste Buch (1722) vonDas Wohltemperierte Klavier (Das Wohltemperierte Klavier , das schließlich aus zwei Büchern mit jeweils 24 Präludien und Fugen in allen Tonarten besteht und als „Achtundvierzig“ bekannt ist. Diese bemerkenswerte Sammlung untersucht systematisch sowohl die Potenziale eines neu etablierten Stimmverfahrens , das zum ersten Mal in der Geschichte der Tastenmusik alle Tasten gleichermaßen nutzbar machte, als auch die Möglichkeiten der musikalischen Organisation, die das System der „Funktionalität“ bietetTonalität “, eine Art musikalische Syntax, die in der Musik der italienischen Konzertkomponisten der vorhergehenden Generation konsolidiert ist und ein System, das sich für die nächsten 200 Jahre durchsetzen sollte. Zur gleichen Zeit, Das Wohltemperierte Clavier ist ein Kompendium der beliebtesten Formen und Stile der damaligen Zeit: Tanzarten, Arien , Motetten , Concerti, etc. innerhalb des einheitlichen Aspekt eines einzelnen Kompositions präsentiert Technik-die streng logische und ehrwürdige Fuge .

Maria Barbara Bach starb unerwartet und wurde am 7. Juli 1720 beigesetzt. Ungefähr im November besuchte Bach Hamburg ; Der Tod seiner Frau hat ihn möglicherweise verunsichert und ihn veranlasst, sich nach einem freien Posten in der Jacobikirche zu erkundigen. Daraus wurde nichts, aber er spielte in Gegenwart von Reinken im Katharinenkirke. Nachdem er gehört hatte, wie Bach Variationen einer Choralmelodie improvisierte, sagte der alte Mann: „Ich dachte, diese Kunst sei tot; aber ich sehe, dass es immer noch in dir lebt. “

Am 3. Dezember 1721 heiratete Bach Anna Magdalena Wilcken, Tochter eines Trompeters in Weißenfels. Abgesehen vom Tod seiner ersten Frau waren diese ersten vier Jahre in Köthen wahrscheinlich die glücklichsten in Bachs Leben. Er hatte die besten Beziehungen zu dem Prinzen, der wirklich musikalisch war; und 1730 sagte Bach, er habe erwartet, seine Tage dort zu beenden. Aber der Prinz heiratete am 11. Dezember 1721 und die Bedingungen verschlechterten sich. Die Prinzessin - von Bach als „ Amusa “ beschrieben (dh im Gegensatz zu den Musen) - erforderte so viel Aufmerksamkeit ihres Mannes, dass Bach sich vernachlässigt fühlte. Er musste auch an die Ausbildung seiner älteren Söhne denken, die 1710 und 1714 geboren wurden, und er begann wahrscheinlich daran zu denken, nach Leipzig zu ziehen, sobald das Kantorat mit dem Tod von Johann Kuhnau frei wurdeam 5. Juni 1722. Bach bewarb sich im Dezember, aber der Posten - bereits von Bachs Freund Georg Philipp Telemann abgelehnt - wurde einem anderen prominenten Komponisten des Tages angeboten,Christoph Graupner , der musikalische Leiter in Darmstadt. Da dieser nicht sicher war , dass er zu akzeptieren , wäre in der Lage, gab Bach eine Testleistung (Kantate Nr 22, Jesu Nimmt zu ihnen sterben Zwölfe [ Called Jesus zu ihm der Zwölf ]) am 7. Februar 1723; und als Graupner sich zurückzog (9. April), war Bach Leipzig so sehr verpflichtet, dass er, obwohl die Prinzessin am 4. April gestorben war, die Erlaubnis beantragte, Köthen zu verlassen. Dies erhielt er am 13. April und am 13. Mai wurde er in Leipzig vereidigt.

Er wurde zum ehrenamtlichen Musikdirektor in Köthen ernannt, und sowohl er als auch Anna waren dort von Zeit zu Zeit beschäftigt, bis der Prinz am 19. November 1728 starb.

Jahre in Leipzig

As director of church music for the city of Leipzig, Bach had to supply performers for four churches. At the Peterskirche the choir merely led the hymns. At the Neue Kirche, Nikolaikirche, and Thomaskirche, part singing was required; but Bach himself conducted, and his own church music was performed, only at the last two. His first official performance was on May 30, 1723, the first Sunday after Trinity Sunday, with Cantata No. 75, Die Elenden sollen essen. New works produced during this year include many cantatas and the Magnificat in its first version. The first half of 1724 saw the production of the St. John Passion, which was subsequently revised. The total number of cantatas produced during this ecclesiastical year was about 62, of which about 39 were new works.

On June 11, 1724, the first Sunday after Trinity, Bach began a fresh annual cycle of cantatas, and within the year he wrote 52 of the so-called chorale cantatas, formerly supposed to have been composed over the nine-year period 1735–44. The “Sanctus” of the Mass in B Minor was produced at Christmas.

During his first two or three years at Leipzig, Bach produced a large number of new cantatas, sometimes, as research has revealed, at the rate of one a week. This phenomenal pace raises the question of Bach’s approach to composition. Bach and his contemporaries, subject to the hectic pace of production, had to invent or discover their ideas quickly and could not rely on the unpredictable arrival of “inspiration.” Nor did the musical conventions and techniques or the generally rationalistic outlook of the time necessitate this reliance, as long as the composer was willing to accept them. The Baroque composer who submitted to the regimen inevitably had to be a traditionalist who willingly embraced the conventions.

Symbolism

A repertoire of melody types existed, for example, that was generated by an explicit “doctrine of figures” that created musical equivalents for the figures of speech in the art of rhetoric. Closely related to these “figures” are such examples of pictorial symbolism in which the composer writes, say, a rising scale to match words that speak of rising from the dead or a descending chromatic scale (depicting a howl of pain) to sorrowful words. Pictorial symbolism of this kind occurs only in connection with words—in vocal music and in chorale preludes, where the words of the chorale are in the listener’s mind. There is no point in looking for resurrection motifs in The Well-Tempered Clavier. Pictorialism, even when not codified into a doctrine, seems to be a fundamental musical instinct and essentially an expressive device. It can, however, become more abstract, as in the case of number symbolism, a phenomenon observed too often in the works of Bach to be dismissed out of hand.

Number symbolism is sometimes pictorial; in the St. Matthew Passion it is reasonable that the question “Lord, is it I?” should be asked 11 times, once by each of the faithful disciples. But the deliberate search for such symbolism in Bach’s music can be taken too far. Almost any number may be called “symbolic” (3, 6, 7, 10, 11, 12, 14, and 41 are only a few examples); any multiple of such a number is itself symbolic; and the number of sharps in a key signature, notes in a melody, measures in a piece, and so on may all be considered significant. As a result, it is easy to find symbolic numbers anywhere, but ridiculous to suppose that such discoveries invariably have a meaning.

Besides the melody types, the Baroque composer also had at his disposal similar stereotypes regarding the further elaboration of these themes into complete compositions, so that the arias and choruses of a cantata almost seem to have been spun out “automatically.” One is reminded of Bach’s delightfully innocent remark “I have had to work hard; anyone who works just as hard will get just as far,” with its implication that everything in the “craft” of music is teachable and learnable. The fact that no other composer of the period, with the arguable exception of Handel, even remotely approached Bach’s achievement indicates clearly enough that the application of the “mechanical” procedures was not literally “automatic” but was controlled throughout by something else—artistic discrimination, or taste. One of the most respected attributes in the culture of the 18th century, “taste” is an utterly individual compound of raw talent, imagination, psychological disposition, judgment, skill, and experience. It is unteachable and unlearnable.

As a result of his intense activity in cantata production during his first three years in Leipzig, Bach had created a supply of church music to meet his future needs for the regular Sunday and feast day services. After 1726, therefore, he turned his attention to other projects. He did, however, produce the St. Matthew Passion in 1729, a work that inaugurated a renewed interest in the mid-1730s for vocal works on a larger scale than the cantata: the now-lost St. Mark Passion (1731), the Christmas Oratorio, BWV 248 (1734), and the Ascension Oratorio (Cantata No. 11, Lobet Gott in seinen Reichen; 1735).

Nonmusical duties

In addition to his responsibilities as director of church music, Bach also had various nonmusical duties in his capacity as the cantor of the school at Thomaskirche. Since he resented these latter obligations, Bach frequently absented himself without leave, playing or examining organs, taking his son Friedemann to hear the “pretty tunes,” as he called them, at the Dresden opera, and fulfilling the duties of the honorary court posts that he contrived to hold all his life. To some extent, no doubt, he accepted engagements because he needed money—he complained in 1730 that his income was less than he had been led to expect (he remarked that there were not enough funerals)—but, obviously, his routine work must have suffered. Friction between Bach and his employers thus developed almost at once. On the one hand, Bach’s initial understanding of the fees and prerogatives accruing to his position—particularly regarding his responsibility for musical activities in the University of Leipzig’s Paulinerkirche—differed from that of the town council and the university organist, Johann Gottlieb Görner. On the other hand, Bach remained, in the eyes of his employers, their third (and unenthusiastic) choice for the post, behind Telemann and Graupner. Furthermore, the authorities insisted on admitting unmusical boys to the school, thus making it difficult for Bach to keep his churches supplied with competent singers; they also refused to spend enough money to keep a decent orchestra together.

The resulting ill feeling had become serious by 1730. It was temporarily dispelled by the tact of the new rector, Johann Matthias Gesner, who admired Bach and had known him at Weimar; but Gesner stayed only until 1734 and was succeeded by Johann August Ernesti, a young man with up-to-date ideas on education, one of which was that music was not one of the humanities but a time-wasting sideline. Trouble flared up again in July 1736; it then took the form of a dispute over Bach’s right to appoint prefects and became a public scandal. Fortunately for Bach, he became court composer to the elector of Saxony in November 1736. As such, after some delay, he was able to induce his friends at court to hold an official inquiry, and his dispute with Ernesti was settled in 1738. The exact terms of the settlement are not known, but thereafter Bach did as he liked.

Instrumental works

In 1726, after he had completed the bulk of his cantata production, Bach began to publish the clavier Partitas singly, with a collected edition in 1731, perhaps with the intention of attracting recognition beyond Leipzig and thus securing a more amenable appointment elsewhere. The second part of the Clavierübung, containing the Concerto in the Italian Style and the French Overture (Partita) in B Minor, appeared in 1735. The third part, consisting of the Organ Mass with the Prelude and Fugue [“St. Anne”] in E-flat Major (BWV 552), appeared in 1739. From c. 1729 to 1736 Bach was honorary musical director to Weissenfels; and, from 1729 to 1737 and again from 1739 for a year or two, he directed the Leipzig Collegium Musicum. For these concerts, he adapted some of his earlier concerti as harpsichord concerti, thus becoming one of the first composers—if not the very first—of concerti for keyboard instrument and orchestra, just as he was one of the first to use the harpsichordist’s right hand as a true melodic part in chamber music. These are just two of several respects in which the basically conservative and traditional Bach was a significant innovator as well.

About 1733 Bach began to produce cantatas in honour of the elector of Saxony and his family, evidently with a view to the court appointment he secured in 1736; many of these secular movements were adapted to sacred words and reused in the Christmas Oratorio. The “Kyrie” and “Gloria” of the Mass in B Minor, written in 1733, were also dedicated to the elector, but the rest of the Mass was not put together until Bach’s last years. On his visits to Dresden, Bach had won the regard of the Russian envoy, Hermann Karl, Reichsgraf (count) von Keyserlingk, who commissioned the so-called Goldberg Variations; these were published as part four of the Clavierübung in 1741, and Book Two of “the Forty-Eight” seems to have been compiled about the same time. In addition, he wrote a few cantatas, revised some of his Weimar organ works, and published the so-called Schübler Chorale Preludes in or after 1746.

Last years

In May 1747 he visited his son Emanuel at Potsdam and played before Frederick II (the Great) of Prussia; in July his improvisations, on a theme proposed by the king, took shape as The Musical Offering. In June 1747 he joined a Society of the Musical Sciences that had been founded by his former pupil Lorenz Christoph Mizler; he presented the canonic variations on the chorale Vom Himmel hoch da komm’ ich her (From Heaven Above to Earth I Come) to the society, in manuscript, and afterward published them.

Of Bach’s last illness little is known except that it lasted several months and prevented him from finishing The Art of the Fugue. His constitution was undermined by two unsuccessful eye operations performed by John Taylor, the itinerant English quack who numbered Handel among his other failures; and Bach died on July 28, 1750, at Leipzig. His employers proceeded with relief to appoint a successor; Burgomaster Stieglitz remarked, “The school needs a cantor, not a musical director—though certainly he ought to understand music.” Anna Magdalena was left badly off. For some reason, her stepsons did nothing to help her, and her own sons were too young to do so. She died on February 27, 1760, and was given a pauper’s funeral.

Unfinished as it was, The Art of the Fugue was published in 1751. It attracted little attention and was reissued in 1752 with a laudatory preface by Friedrich Wilhelm Marpurg, a well-known Berlin musician who later became director of the royal lottery. In spite of Marpurg and of some appreciative remarks by Johann Mattheson, the influential Hamburg critic and composer, only about 30 copies had been sold by 1756, when Emanuel Bach offered the plates for sale. As far as is known, they were sold for scrap.

Emanuel Bach and the organist-composer Johann Friedrich Agricola (a pupil of Sebastian’s) wrote an obituary; Mizler added a few closing words and published the result in the journal of his society (1754). There is an English translation of it in The Bach Reader. Though incomplete and inaccurate, the obituary is of very great importance as a firsthand source of information.

Bach scheint ein guter Ehemann und Vater gewesen zu sein. In der Tat war er Vater von 20 Kindern, von denen nur 10 bis zur Reife überlebten. Es gibt amüsante Beweise für eine gewisse Sparsamkeit - eine notwendige Tugend, denn es ging ihm nie mehr als mäßig gut und er freute sich über Gastfreundschaft. Lebte , wie er zu einer Zeit getan hat , als Musik wie kein Beruf für einen Herren zu betrachten begann, hatte er gelegentlich aufstehen für seine Rechte als Mensch und als Musiker; er war dann extrem hartnäckig. Aber kein sympathischer Arbeitgeber hatte Probleme mit Bach, und mit seinen professionellen Brüdern war er bescheiden und freundlich. Er war auch ein guter Lehrer und war seit seiner Zeit in Mühlhausen nie ohne Schüler.